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Cefeidi, Stelle variabili

Le Cefeidi sono stelle giganti, o supergiganti, gialle, veramente luminose (in fase evolutiva avanzata), che presentano una regolare variabilità della luminosità, con periodi compresi tra 1 e 70 giorni.
A cosa attribuire queste variazioni di luminosità?
Il concetto fisico di base è che qualsiasi fenomeno di variabilità stellare è riconducibile a variazioni dello stato fisico (ossia della densità, della temperatura, etc..) delle regioni più esterne della stella, accompagnate da movimenti di masse fluide.
Nel caso delle Cefeidi, il fenomeno pulsazionale è legato a oscillazioni o pulsazioni radiali (della stella) di piccola ampiezza intorno a uno stato di equilibrio. (In altre parole, si hanno delle pulsazioni ogniqualvolta viene a mancare l'equilibrio tra la forza gravitazionale, diretta verso l'interno e responsabile dell'iniziale aggregazione della materia costituente la stella, e la pressione della radiazione prodotta nel nucleo della stella, diretta verso l'esterno.)
Nelle Cefeidi, il periodo delle pulsazioni è strettamente correlato alla luminosità intrinseca della stella. Di conseguenza, noto il periodo pulsazionale della stella, si può risalire alla sua luminosità intrinseca; da questa alla distanza della stella per confronto con la sua luminosità apparente.