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Energia di legame

La massa di un nucleo atomico, costituito da protoni e neutroni, è sempre inferiore alla somma delle masse dei singoli protoni e neutroni che lo compongono.

La differenza tra la massa del nucleo e la massa totale dei nucleoni (protoni e neutroni) che lo costituiscono, fornisce una misura dell'energia di legame nucleare che tiene insieme il nucleo, e si può ricavare dalla nota relazione di Einstein
&Delta E = &Delta m c2

Si può produrre energia nel processo di formazione di un legame, ossia di un nucleo atomico, come nel caso di una reazione di fusione nucleare. In altre parole, l'energia di legame di un determinato nucleo atomico corrisponde alla quantità di energia rilasciata alla sua creazione. Al contrario, occorre fornire dell'energia (pari a quella di legame) a un nucleo atomico per scinderlo nei suoi componenti.